Los coches y las toallitas desinfectantes podrían ser el futuro del cáñamo


A pesar de su potencial para eclipsar eventualmente al mercado del cannabidiol (CBD), el mercado de la fibra de cáñamo de EE. UU. Se ha desarrollado lentamente. En este punto, el mercado de CBD en los Estados Unidos eclipsa al mercado de la fibra. Con un estimado de 200,000 a 300,000 acres plantados con cáñamo en 2020, entre 30,000 y 60,000 acres se dedicaron al cultivo de cáñamo para grano o fibra. El resto fue al CBD.

La prisa por plantar cáñamo para la producción de CBD, así como la legalización de la marihuana en muchos estados, ha creado un conflicto para quienes desean cultivar cáñamo para obtener grano o fibra. Sin embargo, las fuentes argumentan que cuando el precio del CBD baje lo suficiente, los agricultores buscarán nuevas fuentes de ingresos en los mercados de granos y fibras. Además, la marcha hacia la puesta en circulación de más vehículos eléctricos podría acelerar la transición, ya que el cáñamo se utiliza más ampliamente en la producción automotriz y si la demanda de etanol flaquea.

Patrick Atagi, director ejecutivo del Consejo Nacional de Cáñamo Industrial (NIHC), dice: “Es un tema complicado cuando se profundiza en él. Las plantas para CBD no están realmente hechas para fibra de cáñamo ”, pero las posibilidades para los mercados finales son impresionantes.

Jay Noller, director e investigador principal del Centro de Innovación de Cáñamo Global de la Universidad Estatal de Oregon (OSU) , dice que si bien el cáñamo cultivado para los mercados de CBD y fibra es de la misma especie, la genética de la planta y la forma en que se cultivan es diferente.

“El mayor impedimento para cultivar cáñamo para grano o fibra es que las plantas deben tener un flujo significativo de polen”, dijo Noller. Fields of Cannabis Indica cultivada para marihuana y Cannabis Sativa cultivada para CBD usan solo plantas femeninas para producir flores, y cualquier contaminación de polen puede reducir la producción.

“Ya hay discordancia y conflicto”, dijo Noller. Actualmente, se estima que hay $ 300 millones en demandas que afirman que el polen del cáñamo utilizado para la producción de fibra se ha filtrado a los campos de marihuana o cáñamo CBD, agrega.

Según la investigación de Noller, se necesitan decenas de millas como amortiguador entre las granjas que cultivan cáñamo para obtener granos o fibra y las que cultivan cáñamo para obtener CBD o marihuana. Condados enteros en estados donde la marihuana ha sido legalizada han prohibido el cultivo de cáñamo por completo, agrega.

El Centro de Innovación Global del Cáñamo está investigando una prometedora planta de cáñamo de tres cultivos que produce semillas para el aceite, un sustituto del petróleo crudo, que se utiliza en biocombustibles y plásticos; cannabidioles para usar en productos de CBD; y tallos para el mercado de la fibra.

Con la caída de los precios del CBD y la acumulación de biomasa en los almacenes, algunos agricultores de cáñamo han comenzado a cambiar sus acres a granos y fibra, que subieron del 10% de todos los acres de cáñamo plantados el año pasado a más del 20% este año, según Ian Laird. , director financiero y asesor general de Hemp Benchmarks . Los agricultores de Montana en realidad plantaron el 85% de sus acres de cáñamo con fibra y granos este año, reduciendo drásticamente los acres de CBD.

Laird señala que la fibra de cáñamo alguna vez tuvo 35.000 mercados finales en Estados Unidos y “se usaba tradicionalmente para textiles, fibras no tejidas y otros materiales como pulpa y papel, pero perdió su capacidad de procesamiento cuando el cannabis fue declarado ilegal”, dice. Laird cree que se necesitarán de cinco a diez años para reconstruir esa infraestructura.

Hoy en día, los Estados Unidos solo tienen unas pocas instalaciones de procesamiento que incluso pueden comenzar a satisfacer las necesidades de las grandes empresas que desean utilizar alternativas derivadas del cáñamo en la construcción o la fabricación, incluido el hempcrete, un producto aislante liviano utilizado en la construcción de edificios; tejidos utilizados en textiles; y compuestos utilizados para fabricar bioplásticos, que ahora se utilizan en automóviles.

Según Beau Whitney, fundador de Whitney Economics y economista jefe de NIHC, 1 millón de automóviles de General Motors (GM) con compuestos de fibra de cáñamo en sus paneles laterales están en la carretera hoy. Él pronostica que el número de autos de GM solo con componentes de cáñamo crecerá a 7.7 millones para 2030, requiriendo 1.4 millones de acres de cáñamo para apoyar a GM.

“Los fabricantes de automóviles aumentarán la cantidad de compuestos derivados del cáñamo en los automóviles y lo acelerarán porque el reloj no se detiene en la transición a los vehículos eléctricos”, dice Whitney. «El uso de compuestos de cáñamo reduce el peso de un automóvil en un 30% y el costo en un 20%».

Los coches eléctricos deben ser ligeros para optimizar la aceleración y el uso de energía. “Existe una gran oportunidad para el cáñamo solo en la industria automotriz”, señala Whitney. Además, el compuesto de cáñamo es biodegradable, lo que es otro atractivo ya que la industria automotriz intenta reducir los desechos de los vertederos.

Actualmente, al menos dos fabricantes de cáñamo de EE. UU. Están produciendo productos compuestos. FlexForm Technologies en Elkhart, Indiana, fabrica tapetes compuestos de fibra natural no tejida y productos de paneles utilizados por las industrias automotriz y de aviación. Industrial Hemp Manufacturing tiene una planta de decorticación en Spring Hope, SC, y un centro de procesamiento en Medford, Oregon, y fabrica un producto mezclado de cáñamo y kenaf que los fabricantes luego procesan en bioplásticos.

Europa ha estado utilizando cáñamo en la fabricación de automóviles durante aproximadamente una década porque es más fuerte que el plástico y tiene una mayor tolerancia al calor, según Kevin Latner , director de Latner and Associates y vicepresidente senior de comercio de NIHC.

Los tres principales mercados de cáñamo del mundo son China, que produce principalmente para la industria textil; Europa, que fabrica principalmente compuestos de cáñamo; y Estados Unidos, que está muy centrado en el mercado de CBD. Latner estima que estos tres mercados aislados valían alrededor de mil millones de dólares en 2019, y todos han comenzado a diversificarse.

Si bien es poco probable que la industria textil regrese a los Estados Unidos de alguna manera importante, otros usos de la fibra, incluidos productos no tejidos como toallitas desinfectantes para bebés que ahora usan plásticos, podrían producirse en los Estados Unidos a gran escala.

Bast Fiber Tech , una startup en Victoria, Columbia Británica, fabrica telas especiales no tejidas a partir de fibras de cáñamo y lino. Tradicionalmente, este tipo de productos han utilizado fuentes sintéticas o semisintéticas que se acumulan en los vertederos y contribuyen a la contaminación por microplásticos en los océanos.

“Hoy, si cultiva cáñamo para producir CBD, tiene una gran cantidad de desperdicio”, dice Latner. Las flores utilizadas para el CBD se ramifican de los tallos de la planta y deben recogerse a mano. “Cuando los precios del CBD bajen, tendremos que hablar sobre cómo estamos cultivando la cosecha”, agrega. Con el tiempo, los campos de cáñamo de EE. UU. Podrían parecerse a los campos de trigo, con las flores cosechadas para obtener CBD y los tallos para obtener fibra. 

“El cáñamo con CBD es un cultivo de especialidad”, dice Laird. «El cáñamo industrial es más un cultivo en hileras». Actualmente, el cáñamo cultivado para obtener fibra contiene alrededor de 10,000 plantas por acre, en comparación con las 1,400 plantas del cáñamo CBD, y los agricultores han comenzado a convertir el equipo existente para cosechar fibra de cáñamo.

En el futuro, los acres de cáñamo utilizados para fibra también podrían desplazar algunos acres de algodón, y Whitney Economics pronosticó que la fibra de cáñamo utilizada como sustituto del algodón podría requerir 1.3 millones de acres de tierras de cultivo en EE. UU. Para 2030. Panda Biotech , con sede en Dallas, está operando una gran ginebra de cáñamo a escala en Wichita Falls, Texas, que produce fibra natural algodonizada de calidad textil y celulosa a partir de cáñamo.

El éxito del mercado de la fibra de cáñamo dependerá tanto de las regulaciones ambientales que favorecen al cáñamo sobre los plásticos como de la promoción exitosa de los beneficios ambientales del cáñamo. Será fundamental que las empresas promocionen sus productos y marcas que contienen cáñamo para que el cáñamo en sí se convierta en parte de la identidad del producto, dice Latner. Esto implicará promover estos productos como más sostenibles que la madera y la pulpa de madera, menos intensivos en agua que el algodón, una alternativa biodegradable a los plásticos y un producto de producción local.

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