El laboratorio de Blacksburg busca desempeñar un papel clave en la creciente industria del cáñamo


Rebecca Hobden caminó hacia la parte trasera de su laboratorio y regresó con una bolsa ziplock de cáñamo.

El cultivo y sus derivados son lo que ella y su personal analizan regularmente en el Laboratorio de Pruebas ECC en el Parque Industrial de Blacksburg.

Hobden es el director ejecutivo y fundador de ECC (East Coast Cannalytics), que se lanzó por primera vez hace más de un año en un espacio subarrendado en el Virginia Tech Corporate Research Center.

Desde entonces, ECC ha aumentado su personal a tres de tiempo completo y uno a tiempo parcial, y en enero se mudó al otro lado de South Main Street a otra instalación en el parque industrial. La compañía ahora trabaja en un laboratorio de aproximadamente 2,400 pies cuadrados, un espacio más de cuatro veces el tamaño de su primera casa.

Hobden, una ingeniera química con experiencia en energías renovables, recordó sus razones para iniciar la operación.

“Estaba interesada en ingresar a este mercado de alto crecimiento”, dijo. «La necesidad de un laboratorio de pruebas se ha vuelto muy evidente».

ECC es una de las muchas empresas que buscan afianzarse en una industria que está creciendo rápidamente y evolucionando legalmente en Virginia y otras partes del país.

El gobierno federal legalizó el cáñamo industrial a fines de 2018, siempre que tenga un nivel de tetrahidrocannabinol, o THC, de no más del 0.3%, y desde entonces se han seguido las regulaciones a nivel estatal.

Citando datos del Departamento de Agricultura y Servicios al Consumidor de Virginia, The Roanoke Times informó en julio de 2019 que el estado tenía 161 procesadores de cáñamo industrial registrados y 36 distribuidores.

Virginia, a partir de la semana pasada, tiene 195 procesadores registrados y 143 distribuidores registrados, según datos de VDACS.

Hobden dijo que el trabajo de prueba es tan importante como la producción, ya que los agricultores y procesadores deben conocer el nivel de los componentes e incluso los contaminantes en el cultivo.

En el laboratorio de ECC hay varias máquinas que Hobden y su personal usan para buscar componentes de cáñamo como THC y cannabidiol, el último de los cuales tiene una demanda sustancial entre los consumidores.

El THC es el intoxicante de la marihuana que produce los efectos psicoactivos. El componente también existe en el cáñamo, pero en cantidades mucho más bajas que su pariente.

Los procesadores, sin embargo, buscan tanta potencia de cannabidiol o CBD como sea posible, dijo Hobden.

ECC también analiza contaminantes como pesticidas y micotoxinas, o toxinas producidas por hongos.

Los datos probados se procesan en una computadora, donde un gráfico muestra los niveles de cada componente. Cuando se completan las pruebas, el laboratorio emite un certificado de análisis, dijo Hobden.

Además del cultivo de cáñamo en sí, ECC actualmente prueba los llamados productos intermedios y terminados. Un intermedio es el componente concentrado después de su extracción del cultivo y finalmente se agrega al producto a consumir.

Los procesadores, dijo Hobden, extraen componentes como el CBD y luego lo venden o lo usan para un producto terminado. El extracto se utiliza en productos como aceites, lociones, comestibles y café, entre otros.

Si bien la investigación está en curso, se ha informado que el CBD ayuda con dolencias como el dolor, el estrés y las náuseas.

ECC generalmente trabaja para 400 a 500 clientes durante todo el año, dijo Hobden.

El año pasado, el laboratorio trabajó principalmente con agricultores que cultivan y proporcionan cáñamo o biomasa, dijo Hobden. La instalación ahora sirve a más procesadores, que todavía incluyen agricultores, dijo.

«El primer laboratorio fue realmente familiarizarse con la industria, trabajando con agricultores y productores», dijo.

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