El potencial del cáñamo se basa en una mejor regulación y más investigación dicen los expertos


Treinta años a partir de ahora, los defensores del cáñamo imaginan que el cultivo versátil desempeñará un papel destacado en la economía de los EE. UU., Se usa regularmente en la producción de productos cotidianos, incluidos alimentos, fibra, combustible, productos farmacéuticos y materiales de construcción.

Pero llegar a ese punto no es tan sencillo. 

Los legisladores deben adoptar políticas para aliviar la carga regulatoria de los agricultores y procesadores. Los científicos deben realizar la investigación y el desarrollo necesarios para ser pioneros en nuevas tecnologías. Los criadores deben continuar estudiando la genética del cáñamo que mejor sirva a mercados tan amplios.

Ese fue el tema subyacente del primer Simposio Nacional del Cáñamo: mirar hacia el 2050 y encontrar la hoja de ruta para una industria próspera.

Más de 20 oradores hicieron presentaciones durante el evento virtual de dos días, organizado por el Centro de Innovación de Cáñamo Global de la Universidad Estatal de Oregón y aprobado por la Junta de Agricultura y Recursos Naturales de la Academia Nacional de Ciencias.

Jay Noller, director e investigador principal del centro, dijo que el enfoque del programa es promover el cáñamo para que sea adoptado por todos los sectores comerciales.

«Son todos los potenciales esperados para este cultivo», dijo Noller. «¿Cómo puede llegar allí y qué se puede hacer?» 

Según una estimación de la industria, el cáñamo contribuyó con al menos $ 4 mil millones a la economía en los EE. UU. En 2020 y podría contribuir con casi $ 16 mil millones para 2025. 

Parte de ese crecimiento podría provenir de empresas como 3M, un conglomerado multinacional que produce más de 60.000 productos.

Don Davidson, gerente global de marketing de nuevos productos de 3M, dijo que los clientes en general están pidiendo soluciones más sostenibles y sin vertederos, que el cáñamo podría ofrecer. Especuló que el cáñamo podría ser un ingrediente clave en los nuevos adhesivos, cintas e incluso telas de fuerza industrial para fabricar máscaras N95 en medio de la pandemia de coronavirus. 

«Ciertamente, hay muchas áreas que estamos viendo», dijo Davidson. «Sabemos que el futuro está llegando muy rápido ahora. Estoy emocionado de ver cómo el cáñamo puede ser parte de algunas de esas soluciones de próxima generación».

John Plaza, director ejecutivo de SkyNRG Americas, una empresa centrada en la producción de combustible de aviación sostenible, también está considerando el cáñamo como posible materia prima tanto para la biomasa como para las semillas oleaginosas. 

Plaza comenzó a producir biocombustible en el área de Seattle, importando aceite de canola de Canadá para usar en una refinería en Grays Harbor, Washington. Eso lo llevó a considerar otras materias primas alternativas, y específicamente cáñamo.

Según el Acuerdo Climático de París, Plaza dijo que EE. UU. Necesitará producir 32 mil millones de galones por año de biocombustible bajo en carbono para 2030 para cumplir con su consumo proyectado. La capacidad actual de etanol es de aproximadamente 16 mil millones de galones por año, y el biodiesel es de aproximadamente 3,5 mil millones de galones, lo que permite el crecimiento potencial de los combustibles a base de cáñamo. 

Pero Plaza agregó que es probable que la materia prima provenga de corrientes de desechos para tener sentido económico. 

«Los combustibles tienen que ser el último elemento en la línea de monetización de un cultivo», dijo. «Lo hemos visto una y otra vez».

En otras partes del sector del transporte, Gregg Baumbaugh, director ejecutivo de FlexForm Technologies, dijo que la compañía está interesada en agregar fibra de cáñamo natural a su repertorio, fabricando paneles livianos que se utilizan en el interior de automóviles, camiones y aviones.

Para que eso suceda, Baumbaugh dijo que debe pasar rigurosos estándares de fabricantes de automóviles y pruebas de peso, densidad, contenido de humedad y, fundamentalmente, moho y hongos.

«Cuando compramos fibras ahora, tenemos especificaciones que deben cumplirse», dijo Baumbaugh. «Nuestro material tiene que estar muy, muy limpio, para que cuando lo moldeen y le pongan el revestimiento, tenga una superficie muy lisa. … Lo importante para ellos es el costo y la calidad».  

Otras presentaciones en el simposio se centraron en el potencial del cáñamo en el comercio minorista, la construcción, los productos para la salud, los alimentos y bebidas y la alimentación animal.

Desbloquear todo el potencial del cáñamo aún requiere más trabajo en el Congreso, dijo Courtney Moran, abogada de Portland y presidenta de la Asociación de Productores de Cáñamo Industrial de Oregon.

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